Posts

Floating over the ancient Namib Desert

Balloon getting ready for take-offIt is still dark and very early in the morning when we get our wake-up call to get ready for our first ballooning trip ever. A quick shower and a few strokes of the hairbrush later we were ready at reception where we had a fresh coffee waiting for us. Not much later a closed 4×4 came to collect us and took us to the take of site of the balloon.

John, Ballooning Pilot Namibia

Because a balloon moves with the wind the take-off site differs from day to day and the landing spot can also never be anticipated much before the end of the flight. Once we arrived at the balloon it was still being inflated, an interesting spectacle to see.

Hot Air in the Balloon

Our pilot for the trip is John, he divides us in the basked so we are nicely balanced, gives a short but clear briefing on what to do and what to expect and then we are off. The feeling of slowing lifting up from the ground is amazing, you can’t compare it to anything else as it is so silent and gentle, before you know it, you are high up in the air. And then the show begins, as the sun rises you see the world come alive and the shadows move away.

Once you are at a good height and the burner cools down it becomes so quiet you hear the sound of silence and the views are breathtaking. John measures and reads the wind and we are in luck today as the wind is taking us into the Namib Naukluft Park, direction Sossusvlei, direction the big red dunes…

Once we get close to the dunes John lets some of the hot air go and we slowly decent to a height just about the ground, the basket touching the tops of grass. Now we are in for low flight, amazing experience, really unbelievable how we all slide so smoothly, so close to the ground.

See the sun rise from above Ballooning Namibia

 A few minutes later we are back up in the air and John informs his ground team where to set up the landing site.  Not much later the team is right beneath us guiding the balloon with ropes to touch down exactly where John wants it to be.

Champagne Breakfast at Ballooning in Namibia

The flight is over, but not the experience! While the team packs up the balloon we had a 4×4 taking us to the most idyllic place right at the foot of a dune where breakfast was waiting for us. Not just any breakfast, champagne breakfast with croissants and even petits pain-au-chocolats ! As if that was not enough for a wonderful experience, John taught us how to open a champagne bottle with a sabre sword, oh yes, there was more then one bottle of champagne.

Michele Martin - Timo De Nijs - Owners

 “You can leave Africa but Africa doesn’t leave you”: Timo De Nijs zal het geweten hebben. Op zijn 18de bouwde hij als vriendendienst een website voor Epacha Lodge. Als bedanking mocht hij naar Namibië op vakantie. Hij werd verliefd op het continent Afrika, wou niet meer terug naar huis, en kreeg een job aangeboden op de marketing afdeling van – jawel – Epacha Lodge, dat hij mee hielp uitgroeien tot Leading Lodges of Africa. Hij nam even een zijsprong en ging drie jaar werken voor de Europese Unie in Namibië (als jongste diplomaat ooit), maar keerde uiteindelijk toch terug naar Leading Lodges – reizen als deel van de job was toch echt meer zijn ding. Zo kreeg Timo echte pareltjes te zien binnen Afrika. En dat bracht hem op een idee: unieke safari’s op poten zetten naar plekken die bijna niemand kent: “Atelier Africa” was geboren.

Timo, voor veel mensen is Afrika niet echt de meest voor de hand liggende vakantiebestemming. Terwijl dat blijkbaar absoluut onterecht is. Vertel eens waarom mensen naar Afrika op vakantie moeten gaan? 

Afrika is uniek. De adembenemende en zeer uiteenlopende landschappen en natuur, de grote vlakten, de vergezichten, de gastvrijheid van de mensen en natuurlijk de wilde dieren die je er van heel dichtbij kan bewonderen: het is allemaal zo ontzettend mooi en je vindt dit nergens anders. Er is niet alleen zeer veel te zien, maar ook te beleven. Vele mensen beseffen het niet, maar je gaat er niet enkel heen voor de wilde dieren – er is zoveel meer. Alleen al voor de stilte moet je naar Afrika gaan: “The Sound of Silence”, zoals ze zeggen. Dat ervaar je vooral als je bijvoorbeeld de motor van je jeep aflegt en uitstapt. Die oorverdovende stilte, het gepiep in je oren omdat het zodanig stil is: dat is echt buitengewoon. Afrika is volgens mij ook het meest romantische continent van de wereld: de sfeer, het “Out of Africa-gevoel”, dat vind je nergens anders. Het licht is er ook uniek: doordat de grond zo rood van kleur is, en de hemel bijna nooit wolken vertoont, krijg je een prachtige reflectie, een ongelooflijk mooi natuurlijk licht. Dat maakt je rustig. Heel speciaal hoor. En dan is er uiteraard ook de onovertroffen ongerepte natuur, het feit dat je uren kan rijden en niemand tegenkomt. Namibië bijvoorbeeld is het op één na dunst bevolkte land ter wereld: 2 inwoners per km2. Soms kom je op plaatsen waarvan je denkt dat jij de enige bent die er ooit is geweest.

Atelier Africa Safaris in Gent Select Magazine

De zonsondergang is ook iets heel speciaals, en een echte activiteit hier in Afrika: als de zon ondergaat, daalt de temperatuur met tien graden in één uur tijd. Dat veroorzaakt wind. Het licht verandert, alsook de geluiden, je hoort andere vogels, de leeuwen beginnen te brullen, het is zo’n uniek gegeven, je moet dat absoluut meegemaakt hebben. En de sterrenhemel: de Namibwoestijn is één van de beste plekken om een ongerepte sterrenhemel te zien. Geen luchtverkeer of hoogspanningsdraden, maar een buitengewoon zicht van 360° op miljarden sterren. Subliem.

Wat toeristen ook geweldig vinden aan Afrika, is het avontuur: zodra ze aankomen, komt de avonturier in hen naar boven. Er moet gegarandeerd wel eens een band vervangen worden aan de jeep, dus je hebt eigenlijk weinig keuze (lacht). Het heeft toch iets stoers, naar Afrika op vakantie gaan.

Vertel eens wat meer over “Atelier Africa”?

Ik woon nu zo’n 10 jaar in Afrika. In al die tijd heb ik, samen met mijn verloofde Michèle, al duizenden kilometers afgelegd met de jeep: Victoria Falls, Mozambique, Kaapstad, etc. Ik heb ook Kenia en Tanzania bezocht. Overal leerden we fijne mensen kennen die prachtige lodges hebben. Maar we ontdekte ook prachtige plekken, ongerepte natuur, unieke vergezichten, etc. Te mooi om allemaal voor onszelf te houden. Dat bracht ons op een idee: al onze ervaringen en zelf gevonden pareltjes bundelen in unieke luxe-safari’s. We kiezen de beste bestemmingen binnen Afrika uit, met de hoogste kwaliteit aan lodges en kampen. We bieden verschillende pakketten aan, er is voor elk wat wils. Voor de kinderen is Afrika echt overweldigend én een aanrader: we kunnen garanderen dat ze alle dieren uit de film “The Lion King” in levende lijve te zien krijgen: olifanten, leeuwen, luipaarden, neushoorns en buffels. Kenia en Tanzania zijn hier ideaal voor. We zorgen dan ook voor extra activiteiten. Zoals ontbijten met giraffen, of giraffen kussen. Wat toch wel redelijk apart is (lacht). Maar dineetjes bij kaarslicht in de wildernis, of een ballonvlucht over de woestijn gevolgd door een Champagne-ontbijt behoort evengoed tot de mogelijkheden.

Wat maakt Atelier Africa anders dan de grote tour operators? 

Het grote verschil is onze persoonlijke aanpak: voor ons geen massatoerisme. Doordat we hier al 10 jaar wonen, hebben we elk plekje zelf ontdekt en een heel fijne band opgebouwd met de lokale bevolking. Wij weten ook heel goed de juiste plekken uit te kiezen. In Tanzania en Kenia bijvoorbeeld zijn er plaatsen waar je een gigantische variëteit aan wilde dieren kan zien die toch niet overladen worden met bussen vol toeristen. Zulke plekjes weet je enkel zijn als je de streek door en door kent.

Michele Martin - Timo De Nijs - Owners

Wat zijn zowat de meest unieke zaken die je hier al hebt meegemaakt? 

Op elke reis die ik al gemaakt heb doorheen Afrika heb ik adembenemende momenten beleefd, maar knuffelen met een cheetah vind ik persoonlijk een ongelooflijke ervaring. Evenals ontbijten met giraffen. Wat ik ook heel erg indrukwekkend vind, zijn de olifanten: je kan er zodanig dicht bij gaan staan, dat je ze hoort ademen. Of je kan ze op hun gemak een hele boom zien verorberen. Machtig! En gaan wandelen met de witte leeuwen: één poot is zo groot als je hoofd. Met de hond gaan wandelen heeft opeens geen betekenis meer (lacht). Of de grond voelen daveren tijdens de Grote Migratie van de Serengeti naar Masai Mara, wanneer 1,5 miljoen dieren over de vlaktes trekken en je 100.000 zebra’s je richting ziet uitkomen: adembenemend!